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專利二字為什麼能價值連城?

April 29, 2021

「專利」(Patent) 二字,聽上去不難明白,但深入點想想又好像似懂不懂,特別在科技公司的投資上人人都說專利值錢,要成功申請一個專利花費不菲,所需的時間亦不短。到底專利的真正價值在那裡? 是專利一紙證書值錢、 紙上的受保護技術本身、還是商業應用令它值錢?


1980年,美國通過了Bayh-Dole Act (拜杜法案),把政府資助、二戰遺留下來過萬個科研專利留給大學,是推動美國大學把技術專利進行商業化賺錢的主要動力。其後差不多每家大學都有Technology Transfer Office (技術轉移中心),以科研成果來賺錢為目標。成功的專利如加州大學、麻省理工學院及哈佛的基因編輯技術CRISPR專利組合,達2億多美元;或是中大盧煜明教授的基因測試公司Cirina,與GRAIL合併後收購估價達80億美元。


很多人誤會,以為只要申請了專利,專利便自然變成一個價值,亦能提高公司估值。其實一紙專利可以是廢紙,也可以價值連城。所有專利的價值都是有市便有價,沒有商業應用層面,幾乎是沒有什麼價值可言。


專利的商業應用較為人熟悉的是從產品出發的專利申請,企業圍繞著產品申請一系列的專利,保護產品的獨特性以搶佔市場分額 —— 不少媒體都是透過蘋果的新專利申請去窺看他們正在研發什麼新產品。


另外一個方向則是先有專利,再去尋找應用場景,大多為研發過程中產生的專利,透過授權、售賣專利或是spin-off (分拆成為公司),創造出新的商業應用和價值。


授權是最為普遍的一種方式,要是研發出一個核心技術並早早申請專利保護,往後的衍生產品每一件也可為你賺錢。例如微軟每年收取Android手機製造商每部美金5-15元的軟件使用費用、或是CRISPR在實驗或醫學上對基因編輯的廣泛應用,皆帶來可觀的專利授權費。專利授權費往往跟企業大小很有關係,即是有沒有本錢去打官司或是執行專利權,以及專利可衍生產品的數目多少,說實在是一個有錢公司的玩意。


我個人認為專利最大的創新性及最有趣的地方反而在於spin-off,即是以專利的獨特性去創立一家以科技為主而又能領先相關市場的公司。


我前年攻讀有關專利的法學碩士時,把加拿大安省的University of Waterloo (下面簡稱UW) 的專利政策研究了一遍。UW出名有很強的創新性,有很多spin-off公司。它之所以成功主要是與早期的專利政策有關 -- 誰研發的,專利便歸誰,而非大學所擁有。想用大學的科研成果創業,未賺錢先打八十大板,第一件必須要做的事便是與大學商討授權費用。UW所帶動的創業風氣成功得驚人,早兩個月遇見一家公司,以石墨烯薄膜技術幫助冷氣機的降溫過程變得更有效率,不但製冷更好,電力也節省不少。公司之所以誕生,便是UW把自家研發的技術專利開放給創新者使用,通過商品化創造實在的價值。


創新的意念,可以來自每一個人,我們每個人都有不同的天份,有人精於科研、有人點子多多、有人計數精明。以專利出發去建立一家初創公司,像買了個保險,好好利用的話更可能贏在起跑線。


近年聽聞貿發局有一個IPHatch香港知識產權創業比賽,覺得十分有趣和有意義,這應該是香港唯一一個著重專利與科技結合的初創比賽。IPHatch提供了Nokia、Panasonic、Ricoh以及政府科研機構ASTRI (應科院) 共17個科技專利組合,只要你有創意有諗頭,想到怎樣使用這些技術專利作嶄新的商業應用都可以參加比賽。主辦方有舉辦多塲線上比賽簡介會,在5月更有兩個 IPHatchathon 的workshop協助參賽者/隊伍審視其商業模式的可行性,更會就選取合適的科技專利組合和應用方面提供專業意見。


詳情可以到網站https://www.iphatchday.com/hong-kong 看看,比賽截止日期為5月31日。